5 de out de 2010

Ecêntrico Planeta pode estar em uma espiral de morte.


Brian Handwerk
para National Geographic News

O recém-descoberto planeta orbita uma estrela a cerca de 325 anos-luz da Terra e faz os astrônomos acreditarem no impossível.
Apelidado de WASP-18b, é dez vezes mais massivo do que Júpiter e está tão perto da sua estrela que leva apenas um dia (da Terra = 24hs) para fazer uma órbita completa, de acordo com um novo estudo.


Com base em teorias atuais de como os planetas e as suas estrelas interagem, WASP-18b simplesmente não deveria existir, a não ser que na porta da morte.
É possível, os astrônomos têm obtido um vislumbre de sorte de um planeta quente prestes a atingir o seu final de fogo, disse o co-autor do estudo Coel Hellier, de Keele University do Reino Unido.
Mas há também a chance do planeta ser um mistério que poderia forçar os cientistas a repensar as idéias estabelecidas, sobre as forças do planeta, conhecido como interações de marés.
(Related: "encontrado Planeta orbitando estrela de mesmo tamanho.")


Sorte Gambler's?
Os astrônomos acreditam que estas nascem longe das suas Estrelas e aproximam-se gradualmente durante eons de órbita.
WASP-18b está agora quase ao lado de sua estrela, a uma distância de apenas 1,4 milhão milhas (2,2 milhões de quilômetros).
As teorias atuais dizem que um planeta tão maciço e tão perto de sua estrela deve estar puxando a estrela-mãe, criando um efeito de maré, similar ao puxar da Lua na Terra.
Nesse intervalo, a atração seria tão forte que iria drenar energia a partir de sua órbita, fazendo com que o planeta rapidamente caia na estrela.
Se este for o caso do WASP-18b, este mundo estaria muito mais próximo do final da vida útil do que qualquer outro planeta conhecido.


Mas Hellier define as probabilidades de se detectar um "planeta morto orbitando" ao redor de si mesmo como o desenho de dois ases vermelhos consecutivos de um baralho de cartas. "Poderia ser uma chance deste tipo em milhares", disse ele. "Isso é improvável, mas, por vezes, um pouco provável que as coisas aconteçam."


Além do mais, os pesquisadores calculam que um planeta condenado, tão maciço como WASP-18b, iria mergulhar em sua estrela em menos de um milhão de anos.
"Isso é um prazo muito curto: um bilhão de anos no calendário de evolução estelar", diz Hellier. É por isso que é tão improvável, que é o que estamos vendo. "


Tidal Turmoil
Em um artigo descrevendo a descoberta na edição desta semana da revista Nature, Hellier e colegas sugerem outra explicação intrigante.
Se o WASP-18b não entrar em uma espiral de morte em breve, poderá representar o primeiro exemplo conhecido de uma nova forma de "estrelas e planetas" que neutralizariam umas das outras as forças de maré.
(Related: "Exoplanet Eccentric Gets Hot Flashes".)


Os comportamentos de estrelas e planetas sujeitos às marés são medidos por um complexo fator "catch-all" apelidado de "Q".
Esse fator é um pouco como o que acontece quando você toca uma campainha, disse Doug Hamilton, cientista planetário da Universidade de Maryland, que não estava envolvido no novo estudo.
"Você bate na campainha e ela começa a tocar. O fator "Q" mede quanto tempo [o som] continua."
Neste caso, golpear o sino, pode ser comparado a um planeta se aproximando, e o anel é como a energia de sua órbita que o planeta perde, que depois é transferido para sua estrela.
"O planeta está forçando um pouco a estrela, alterando a sua forma", disse Hamilton, que escreveu um comentário sobre esta matéria que também aparece nesta semana na edição de Nature.
"Se você tomou a distância do planeta, quanto tempo levaria a estrela para recuperar sua forma original? Essa é a medida de Q para a eficácia com que as marés são dissipadas pela estrela."
Se o fator Q de WASP-18b é fraco o suficiente para que possa manter o sua órbita aconchegante, os cientistas serão desafiados a conciliar a nova realidade com as interações muito diferentse das marés que vêem em outros lugares.
De acordo com estudo do co-autor Hellier ", pode ser estranho para o tipo de estrela que o planeta está orbitando. Talvez essas estrelas dissipem a energia das marés muito mais fracas do que outros tipos de objetos".


Fique atento
Felizmente, nós não teremos de esperar muito tempo para obter respostas sobre o destino deste planeta enigmático .
Se WASP-18b estivesse realmente bem no fim de sua vida, os astrônomos seriam capazes de ver a decadência reveladora de sua órbita, em uma década ou menos.
"Se as alterações da órbita forem da maneira que esperamos, ela nos dirá o que está realmente acontecendo; Se não, alguma coisa [talvez desconhecida] está impedindo-a de entrar, então nós iremos aprender algo muito em breve", e acrescentou:
"Não importa o que acontecer; Será fascinante. Dos 400 [conhecidos] planetas extra-solares, penso que este é o único a prestar atenção."

Fontes e sites relacionados: